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EDICIÓN | Mayo 2011

Entre la Tierra y la Luna

Por Arturo Gómez (Astrofotógrafo, Observatorio Interamericano Cerro Tololo).
Entre la Tierra y la Luna

Desde siempre, nuestra Tierra está expuesta a que grandes rocas espaciales impacten nuestra superficie y causen un severo daño a ciudades o continentes completos. Noche a noche vemos en el cielo cómo pequeños trozos de material sólido, entran a nuestra atmósfera y se queman por la fricción con el aire. Es cuando las personas dicen..."se corrió una estrella y hay que pedir un deseo"...

Nuestro sistema solar tiene millones y millones de rocas que orbitan en un lugar muy particular. Ellas se ubican, principalmente, entre las órbitas de Marte y Júpiter. Se piensa que, en ese lugar, un planeta no logró terminar su evolución y quedó en esa órbita una enorme cantidad de material llamado "asteroides". Muchas de esas rocas sólidas han escapado hacia el interior del sistema y cruzan la órbita de la Tierra, siendo objetos potencialmente peligrosos para nuestro planeta.

Ya sabemos, gracias a una gran cantidad de observatorios astronómicos, que más de mil asteroides pasarán cercanos a la Tierra en el futuro; pero ninguno, hasta ahora, con peligro de colisión.

La fotografía que ilustra este artículo, fue tomada desde el Observatorio de Cerro Tololo, el año 2002, cuando la doctora Konstanze Zwintz, de la Universidad de Viena, observaba con un potente telescopio algunas regiones del cielo sur celeste. Esa noche llegó, en forma urgente, un telegrama desde la central de información astronómica de EE.UU. que mostraba el paso, por los cielos del sur, de un asteroide de ochocientos metros de diámetro y que nosotros, en Chile, podíamos fotografiar esa noche, para poder determinar, con exactitud, su órbita y futuro.

Lo más interesante de esa observación fue que el asteroide estaba tan cercano a la órbita terrestre, que su desplazamiento en el cielo era muy rápido y se puede apreciar un pequeño trazo en la parte central de la foto. Ese es el asteroide que medía ochocientos metros de diámetro, cuya identificación, igual que una patente de automóvil, era "2002 NY40".

A fines de este año, más exactamente el 8 y 9 de noviembre, pasará, entre las órbitas de la Tierra y la Luna, una nueva roca espacial, cuyo nombre es 2005 YU55. Aunque fue descubierto el 2005, en esta ocasión pasará a tan sólo doscientos mil kilómetros de distancia y será visible con pequeños telescopios de aficionados, desde los dos hemisferios. Su tamaño preocupa, ya que mide cuatrocientos metros de diámetro, es decir, el tamaño lineal equivale a cuatro canchas de fútbol y su volumen a unas cinco veces el Cerro Santa Lucia.

Aunque no hay peligro de colisión, la velocidad a la cual se desplaza, lo hace ser un objeto de interés para los astrónomos. Su velocidad, en el espacio, es de trece kilómetros por segundo, es decir, se mueve, en menos de diez segundos, una distancia entre Santiago y la costa de Viña del Mar.

La primera noche de observación estará centrada en la constelación del Águila, por donde aparecerá el asteroide. En la segunda noche, el asteroide ya estará ubicado en otra constelación, llamada Pegasus.

Una gran labor tendrá el radio telescopio de Arecibo, el cual hará una imagen de su estructura y los otros telescopios terrestres se encargarán de calcular, con mucha exactitud, su órbita y su posible cambio, debido a la influencia gravitatoria de la Tierra y la Luna sobre el asteroide, cuando cruce entre ellos.

En la actualidad, hay muchos cráteres de impactos de asteroides contra la Tierra. El más conocido es el Cráter del Meteorito de Arizona, que es visitado por miles de turistas cada año y que lo vemos también junto a las fotos de este artículo.

Lo más importante es que, de todos los asteroides conocidos, ninguno tiene peligro de colisión con la Tierra. De todas formas, muchos son los telescopios terrestres que vigilan nuestros cielos, en busca de rocas peligrosas para la humanidad. Por ese motivo, debemos estar tranquilos... hasta nuevo aviso.

 

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